Baray oriental

Baray oriental-angkor wat
  • Sign. : La Grande Étendue d’eau piate qui sert de pépinière pour le riz
  • Date : Fin ixe-début Xe siècle
  • Constructeur : Yasovarman Ier Pron. : thnal baray
  • Repère : D à H, 28 à 42 Intérêt : * archéologique
  • Visite : tôt le matin ou tard dans l’après-midi

Baray oriental-angkor wat

1.Accès
Prendre le Grand Circuit par la droite. Passant devant le Pre Rup et rejoignant le Mebon oriental en direction du Ta Som, on traverse sans les voir les digues (peu décelables) sud et nord du Baray.

2.Caractéristiques
Rien ne distingue le bassin du reste du paysage, car i est asséché depuis plusieurs siècles.

3.Description et commentaires
C’est la première vaste pièce d’eau, construite avec la première ville d’Angkor. (Yasodharapura). Large de 1,8 km et long de 7,1 km, c’est certainement le « Lac oriental » dont parle le Chinois Tcheou Ta Kouan dans son Mémoire sur les coutumes des Cambodgiens. Ce grand bassin, aujourd’hui à sec, semble avoir été construit durant les premières années du règne de Yasovarman Ier. Les stèles gravées, sous abri, découvertes aux quatre coins de cette pièce d’eau, identifient ce qui est appelé maintenant le Thnal Baray. Une cinquième stèle écrite a été trouvée au sud-est du Baray, sous un abri identique à celui qui a été reconstitué dans l’angle nord-est de la 2e enceinte du Pre Rup. Les berges, autant qu’on puisse en juger, avaient en coupe l’aspect d’un trapèze de 10 m de haut, avec une base de 120 m et un sommet large d’environ 20 m, ce qui correspond à un cubage de 12 500 000 m3 de terre environ pour l’ensemble des 17,8 km de berges. Dans le cas où la terre qui a servi à constituer les digues n’aurait pas été rapportée, mais plutôt prélevée à l’intérieur du bassin, on peut estimer qu’il a fallu enlever une couche de terre de près d’un mètre d’épaisseur, sur les 12 780 000 m2 de la surface du Baray.

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Il y a quelques dizaines d’années, une étude a été faite pour estimer le temps qu’il avait fallu pour élever l’ensemble des berges de ce réservoir. Partant d’une évaluation – tout à fait personnelle – de 6 000 ouvriers pouvant déplacer chacun 2 m3 par jour, un archéologue a calculé qu’il aurait fallu trois ans pour aménager les digues de ce grand bassin.

Au centre du Baray, se trouve le Mebon oriental (voir sa description p. 199) qui ne comporte pas d’escalier d’accès, mais des débarcadères ! Si on se réfère à la différence de niveau entre le fond du bassin et la petite terrasse d’arrivée du débarcadère, on constate que la profondeur de l’eau ne devait pas excéder 2,50 m, car au-delà, le temple aurait été en partie submergé.
On pense qu’en même temps qu’il construisait son Baray, vers 895, le roi Yasovarman Ier détournait la rivière de Siem Reap de son cours pour alimenter d’une part ce bassin, et d’autre part, probablement, la nouvelle ville qu’il venait d’établir avec le Phnom Bakheng pour centre. Lorsque Rudravarman érigea le Mebon oriental en 952, le Baray était toujours en eau puisque des débarcadères étaient prévus pour y accoster.

Mais, quand Suryavarman Ier monta sur le trône en 1002, il éprouva le besoin d’établir un nouveau réservoir plus à l’ouest, ce qui pourrait signifier que le Baray oriental était alors asséché. On a émis plusieurs hypothèses concernant cet assèchement, en imaginant notamment un cataclysme ou une rupture de digue. Mais si cette grande pièce d’eau était bien alimentée par la rivière, ne pourrait-il pas s’agir, plus simplement, d’un abaissement du niveau de l’eau de cette dernière, dû au creusement naturel de son lit ?

Tout comme pour le Baray occidental, on peut s’interroger sur la finalité de l’aménagement de ce Baray. Cependant, on peut rappeler qu’aucune des quatre inscriptions qui y ont été découvertes, ne fait allusion à de l’eau destinée à l’irrigation, mais elles insistent, par contre, sur l’aspect religieux de l’entreprise.

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